Raj Patel: enólogo indiano-americano chamou a atenção no jantar do Estado dos EUA

Escrito por: Charu Thakur

Raj Patel é um enólogo indiano-americano e proprietário da Patel Winery em Napa Valley, Califórnia. Como produtor de vinho de primeira geração, ele fez história ao se tornar o primeiro indiano a obter uma licença de produção de bebidas alcoólicas no Vale de Napa. O seu percurso na vinificação começou com um estágio na Adega Robert Mondavi, onde floresceu a sua paixão pelo vinho, levando-o a realizar o sonho de possuir uma adega. A Patel Winery ganhou reconhecimento significativo depois de servir Patel Red Blend 2019 no jantar de Estado dos EUA para o primeiro-ministro Modi na Casa Branca. A vinícola oferece quatro vinhos diferentes, incluindo Sauvignon Blanc e Napa Valley Cabernet, e exporta seus vinhos para diversos países do mundo.

(Setembro de 3, 2023) Em meio a uma generosa variedade de bolos de milho crocante, abóboras, milho marinado, salada de milho grelhado e cogumelos portobello recheados, havia uma caixa de Patel Red Blend 2019 – um vinho tinto – que chamou a atenção no jantar estatal dos EUA para o primeiro-ministro Modi. Propriedade de Gujarati Raj Patel, um produtor de vinho de primeira geração, a Patel Winery foi convidada para servir na Casa Branca. “Foi surreal e uma honra. É algo que poucos têm o privilégio de fazer”, diz Raj Índio global. Iniciada em 2007 em Napa Valley com 100 caixas de Cabernet Sauvignon 2007, a Patel Winery agora vende 1000 caixas de quatro vinhos e é mundialmente conhecida, graças ao jantar estatal dos EUA. “Ao longo dos anos, o nosso vinho cresceu muito bem e recebeu muitas críticas. Estamos felizes por termos acrescentado qualquer elogio ao servir o nosso vinho no Jantar de Estado. É algo que nem todo mundo entende.”

Vinícola Patel | Indiano Global

Dois meses desde o jantar de Estado dos EUA, Adega do Patel encontrou reconhecimento global. Embora exportem para o Japão, Coreia do Sul, Reino Unido, Taiwan e Nova Zelândia, a consciência sobre o vinho já se espalhou por toda parte. “Para todos que não sabiam que o vinho existia, agora saibam. Especialmente na Índia, e agora existe esse conhecimento que é uma coisa boa.”

Família Gujarati se adaptando em uma nova terra

Nascido na cidade de Pati, em Gujarat, o primeiro contato de Raj com a América foi aos seis anos de idade, quando sua família se mudou para o país em 1972. Crescer nos EUA foi nada menos que um desafio para esta família Gujarati, para quem aprender ainda mais o básico coisas como berinjela, alho ou gengibre eram difíceis. “Você não conseguia encontrá-los em um supermercado comum, era preciso ir a uma loja chinesa para comprá-los. Em Berkeley, havia apenas uma loja indiana para atender às necessidades diárias de todos os índios da Califórnia. O mundo e a ilha parecem muito pequenos quando você é o único desse tipo na ilha”, diz Raj, chamando a América de “muito diferente há 40 anos”.

No entanto, ele acrescenta rapidamente que as coisas mudaram muito nas últimas décadas, graças à inclusão e à diversidade. “Os americanos adoram os índios, que são muito bem aceitos neste país. Os indianos se adaptaram completamente ao termo quando estão em Roma, façam como os romanos. Eles se adaptaram completamente mais do que outras culturas. Os indianos constituem agora um dos maiores contingentes dos EUA. Na verdade, não ficarei surpreso se nos próximos 10 anos os índios representarão uma das maiores proporções.”

Ainda quando entrou no ramo de vinificação em 2007, Raj foi o primeiro indiano a obter licença para produzir bebidas alcoólicas. “Mesmo como vinicultor, fui o primeiro asiático no Vale de Napa. Mas agora diversificou-se, pois temos alguns chineses e coreanos, um cavalheiro do Paquistão e alguém de Singapura”, revela Raj, acrescentando que Napa Valley tem um ambiente inclusivo. Somente nos últimos 5-6 anos é que mais indianos se aventuraram na produção de vinho em Napa Valley; no entanto, o grande número de clientes continua a ser caucasiano. “Há clubes de campo que frequentei há 20 anos e provavelmente nem me deixaram entrar, e agora fazemos jantares de enólogos lá. O mundo mudou.”

Raj Patel | Enólogo | Indiano Global

 

Paixão pela vinificação

A paixão e o amor pelo vinho começaram quando ele estava no extenso vinhedo da Vinícola Robert Mondavi, em Napa Valley, para seu estágio. “Eu tinha terminado meu curso de Bioquímica na Universidade da Califórnia e eles estavam procurando alguém para ser técnico de laboratório.” O que começou como uma “necessidade de ganhar algum dinheiro extra durante as férias de verão” transformou-se numa paixão para toda a vida depois de experimentar alguns dos melhores vinhos e conhecer a família Mondavi. “Eles me disseram que tenho um paladar excelente e que deveria seguir isso. Foi tão fora da caixa que nem pensei nisso. Ao longo dos anos, colecionei vinhos e visitei vinícolas em Napa.” Vindo do estado seco de Gujarat, ele não tinha ideia de como entrar no negócio de produção de vinho quando era jovem. No entanto, ele escreveu em seu diário que queria ter uma vinícola aos 55 anos, algo que conquistou aos 40.

Mas antes de transformar seu sonho em realidade, ele trabalhou durante 19 anos no Bank of America “na área de hipotecas e crédito”. “Tenho uma forte exposição ao mundo financeiro, mas mantive o objetivo. Eu estava em algum lugar convencido de que em algum momento iria comprar uma vinícola.” Foi enquanto trabalhava na América corporativa que a Vinícola Patel aconteceu. “Eu estava abrindo uma vinícola e trabalhando na área de crédito, e eram muitas horas fazendo as duas coisas ao mesmo tempo. Na verdade, eu era os dois até um mês atrás. Agora vou me concentrar na vinícola e abrir um banco hipotecário.”

Sorte é o que acontece quando a oportunidade encontra a preparação, e Raj se preparou bem nesses anos. Da degustação de vinhos à recolha de vinhos e à visita às vinhas, nunca perdeu a oportunidade de dizer às pessoas que tem planos de abrir uma adega num futuro próximo. Uma reunião de negócios em uma cervejaria em Baltimore ajudou a reunir as pessoas certas e o ajudou a montar a vinícola. “Se você contar a um número suficiente de pessoas o que deseja fazer, acabará encontrando pessoas que o ajudarão. É uma das coisas principais – ter confiança no que você quer fazer. Há momentos em que você terá sucesso e outros em que não, mas o segredo é ter um plano, sonho ou ideia e manter o foco. Diga às pessoas o que você quer sem revelar o molho secreto. As pessoas vão te ajudar.”

Vinícola Patel | Indiano Global

Um vinho – classe à parte

A assistência certa o ajudou a estabelecer a Vinícola Patel em 2007 e, em poucos anos, a magia combinada dele como proprietário e de seu enólogo Julien Fayard ajudou a catapultar a Patel Wines para novos patamares. É a atenção aos detalhes que diferencia a Patel Wine de seus concorrentes. “Nos vinhos que produzimos, mesmo de acordo com os padrões americanos ou europeus, a qualidade está na faixa de 1% superior. Você olha as avaliações, está falando sobre alguns dos críticos mais duros que analisam essas coisas e estamos entre os 1% do topo. Depois de experimentar, seu preconceito pode mudar para sempre”, diz Raj, que não hesitou em colocar Patel no vinho. “Muitos Patels adoram o fato de eu ter feito isso com o nome.” Embora muitos o tenham aconselhado inicialmente a não fazer isso, Raj diz que ajudou a “elevar as coisas” para a Vinícola Patel. Mas inicialmente foi uma tarefa difícil. Ninguém aparecia em sua mesa nas sessões de degustação de vinhos, pois a maioria das pessoas gravitava em torno de marcas conhecidas. Mas aos poucos foi o nome que atraiu muitos degustadores curiosos à sua mesa, e “eles gostaram do que provaram”. “Hoje, quando começo a servir, há cinco a seis pessoas esperando para provar o Vinho Patel porque querem saber o que há de novo. A gratificação que você obtém com todo o trabalho árduo ao longo dos anos é incrível”, diz Raj Patel.

Raj está feliz porque os indianos nos EUA agora se agarraram a isso. “Muitos indianos compram uma quantidade exorbitante de vinhos Patel”, diz o enólogo, revelando que muitos índio-americanos gostam de colecionar vinhos. “Colecionar vinho, guardar vinho e conhecer vinho até na Índia tornou-se muito agradável, principalmente entre as mulheres. Em muitas culturas, as mulheres que bebem uísque ou cerveja são desaprovadas, mas o vinho nunca é desaprovado. Na verdade, é considerado sofisticado. Dá uma sensação de elegância, e isso é algo que atrai também aqui (EUA)”, acrescenta Raj Patel.

Duas décadas no ramo de vinificação tornaram Raj paciente. “O que fazemos não acontece da noite para o dia.” Porém, ter temperamento é algo que ele considera vital neste negócio. Tendo recebido propostas para fazer champanhe e diversificar para outras bebidas, decidiu manter-se firme. “Fazemos os vinhos que conhecemos. Num mundo perfeito, eu teria feito apenas um vinho. Mas só fazemos quatro tipos diferentes de vinho – Sauvignon Blanc, Vinho Tinto (que foi servido na Casa Branca), um Napa Valley Cabernet e Coombsvilla Cabarnet – o que é óptimo porque nos mantém focados, e as pessoas vêem isso na nossa qualidade. ”

Vinícola Patel | Indiano Global

Raj, que adora esquiar e fazer caminhadas, planeja comprar seu próprio vinhedo e ter sua própria sala de degustação. Em busca de expansão, Raj quer aumentar a vinícola para cerca de 3000 caixas. “Em algum momento, também apresentaremos outros produtos.”

Vindo de uma linhagem onde o irmão de seu tio foi um dos primeiros Patels nos EUA, Raj está feliz por estar levando adiante o testemunho dos “primeiros” na América. “Em 1923, o irmão do meu tio tinha apenas 17 anos quando veio para a América, há exatos 100 anos. Imagine chegar a um país no início de 1900, quando você não tinha ideia de como era o mundo exterior. Ele foi corajoso em fazer isso. Sua jornada foi documentada em um livro chamado The Pioneer. Em 1958, seu irmão veio para os EUA, e minha tia materna que ligou para nossa família em 1972.” Com os primeiros vêm muitos desafios, mas Raj, assim como sua linhagem, não se curvou e criou um nome para si mesmo. “As pessoas dizem que o vinho Patel foi servido na Casa Branca, acredite, houve cerca de 18 anos difíceis”, ele finaliza.

 

 

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